<オジュウの挑戦(3)>

 福島でスタージョッキーがスターホースに乗る。武豊騎手は「注目の一戦になるね。競馬関係者もファンも注目しているし、僕自身も楽しみ。どうなるんかな?」と胸を高鳴らせる。

 JRA通算4000勝目前の天才ジョッキーでさえ見当がつかない、2年連続最優秀障害馬の平地挑戦。「ただ500万下だからね。それにこの前、ベステンダンクがオープン特別を勝った。あれには勇気づけられたよ」。障害レースで4着2回だった馬がいきなり平地の米子Sを快勝した例を持ち出し笑顔を見せた。

 誰も想像つかなかったコンビの実現で、土曜の福島競馬場が大にぎわいになるのは間違いない。武豊騎手の「夏の福島」参戦自体が2年ぶりだが、これまで同地では62戦15勝、2着8回と好成績を収めてもいる。「あれだけのスターホース。オーナーに指名してもらって迷うことなく福島参戦を決めたよ。障害ジョッキーからも頑張ってきてくださいと声をかけられる。ありがたいね。内容によっては夢が広がる」。障害界史上最強とも言われるオジュウチョウサンの能力を、天才がフルに引き出す。【平本果那】

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