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競馬

Legacy 〜語り継ぐ平成の競馬〜

年間G1・5勝テイエムオペラオー時代到来/天皇賞

<2000年:天皇賞・春>

 平成の競馬史を振り返る新連載「Legacy ~語り継ぐ平成の競馬~」。第6回はJRA・G1・7勝の記録を樹立したテイエムオペラオーが、古馬になって初めてG1を勝った平成12年(00年)の「天皇賞・春」を振り返る。3歳で皐月賞を勝った当時はまだ“並のG1馬”だったが、4歳の1年間に出走した8レースをすべて勝利。翌年の天皇賞・春までG1・6連勝の偉業を成し遂げ、歴史的名馬となった、その起点が平成12年春の盾だった。【取材=岡本光男】

 2周目の3コーナー。テイエムオペラオーは京都の難所、坂の上り下りを3番手で乗り越えた。「ここをさばけたら大丈夫」と考えていた22歳の和田竜二騎手は自信を持って追い出す。直線に向き、目の前のナリタトップロードをパス。内からステイゴールド、外からラスカルスズカが迫ってきたが、余裕で抑えた。単勝1・7倍に応えての勝利。オペラオー1強時代の幕開けを告げる戴冠だった。

 前年秋に悔しい思いをした。ダービー馬アドマイヤベガ、ナリタトップロードとともに「3強」として臨んだ菊花賞。位置取りが後方になったオペラオーは、早めに先頭へ立ったトップロードを首差とらえきれず2着に敗れた。レース後、今年2月で定年した岩元市三元調教師も「勝てていたレースだった」と感情的になったという。だが、その後の鞍上交代を求める声からは弟子を守り続けた。

 「ずっと乗っているからこそ分かることがある。オペラオーのことを一番知っているのは竜二やった」

 その期待に応えての天皇賞・春制覇。岩元師は「自分は菊花賞より、鍛え上げられた古馬がそろう天皇賞の方が値打ちがあると思っていた」と愛弟子との勝利を喜んだ。だが、和田の心中は違った。「あの年(00年)は全部勝つ覚悟をしていた。だから、天皇賞(春)を勝った時も少しほっとした程度だった」。むしろ勝って緊張は高まった。

 その後のオペラオーは和田が目指した通り無敵だった。次走の宝塚記念を勝つと、秋は京都大賞典をステップに天皇賞・秋、ジャパンC、有馬記念と連勝街道。この年走った8レースをすべて勝ち、年間G1・5勝というJRA記録を打ち立てた。「ずっと張り詰めていたから有馬記念の後は緊張が解け、体調を崩したのを覚えている」。デビュー5年目の若者は、想像を絶するプレッシャーとも闘っていた。

 なぜ、あれほどまでオペラオーは強かったのか。当時、競走馬総合研究所により多くのデータを採取された。同馬を担当していた原口政也助手は当時のことを覚えている。「心拍計を着けて追い切ったり、走る前後に採血したり、いろいろ研究された」。後年、ディープインパクトを対象とした研究が話題となったが、その先駆けだった。結果、一般的な馬よりずっと低い心拍数で走ることができると判明。1回の拍動によって送り出す血液量は一般馬の1・8倍だったという。

 だが、原口助手が挙げた一番の強さの理由は違った。「すごく頭が良かった。経験したことは忘れないし、とにかく物わかりが良かった」。ある日、調教中に放馬したことがある。「普通の馬ならパニックになるのに、普通にダク(速歩)で厩舎まで戻っていた」。翌年の天皇賞・春も勝ち、前年の皐月賞と合わせてG1・7勝。心技体が融合し、誕生した名馬だった。

 岩元師は今でも時々、オペラオーに会いに行く。今年で22歳。「さすがに多少、年を取ったように見えるけどすごく元気。現役時代も頑丈やったけど、やっぱり丈夫やな」。その強さは、生命そのものの強さだった。

00年4月、直線抜け出し天皇賞に勝利したテイエムオペラオー

00年4月、直線抜け出し天皇賞に勝利したテイエムオペラオー

 [2018年04月24日]

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